Estrellas que se encienden y apagan

Astronomía sorprendente

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El Universo no deja de sorprendernos en toda su magnitud e infinitud, lleno de interrogantes y nuevos enigmas. El descubrimiento de varias estrellas que se encienden y apagan genera asombro entre la comunidad científica, mientras que la ciencia intenta buscar respuestas que expliquen estos fenómenos. ¿A qué se debe? ¿Qué estrellas son?

En septiembre de 2015 se hicieron públicos los extraños descubrimientos referentes a una estrella de la lejana constelación del Cisne (Cygnus). El telescopio Kepler había detectado cambios en el brillo de KIC 8462852. Eso indicaba que algo expansivo la estaba tapando de forma intermitente, algo de tamaño inmenso, aproximadamente la mitad del ancho de la propia estrella. Aquello generó intensos debates en la comunidad científica para intentar explicar estas anomalías. Que la estrella estaba devorando un planeta cercano, el paso de un cometa por delante del astro, cambios en su campo magnético.

Una de las teorías aseguraba que en torno a la estrella una civilización estelar había construido una superestructura para aprovechar su energía o  para enviar señales cósmicas. Incluso los más reacios a aceptar la existencia de vida extraterrestre tuvieron que incluir esta posibilidad. Mientras tanto, el enigma sigue irresuelto. Para la NASA la respuesta más probable es la presencia de un grupo de cometas en torno a la estrella, mientras que en 2018 se propuso la teoría de que la presencia de una enorme nube de polvo estelar provocaba los cambios en su brillo, originada por la colisión de dos cometas.

La respuesta definitiva aún es un misterio, pero lo cierto es que no se trata de único caso de este tipo. En Lyra, un equipo británico descubrió un fenómeno semejante, en el que una estrella se apagaba y encendía de forma intermitente. Es el caso del sistema binario TW Pictoris, formado por dos estrellas. Gracias a la utilización del ultra telescopio TESS, los astrónomos pudieron observar de primera mano lo que ocurre entre estos astros. Como si se tratase de dos insectos que se devoran, una de ellas, la enana blanca de mayor tamaño, se alimenta de la más pequeña y de su disco de acreción de hidrógeno y helio. Sin embargo, este proceso no es uniforme y los científicos observaron con sorpresa que cada cierto tiempo el brillo de la estrella grande disminuía en gran medida.

¿Cuál es la causa? Lo cierto es que no se sabe con claridad, pero se ha propuesto que cada cierto tiempo se producen reconfiguraciones en el campo magnético de la estrella grande, creándose una barrera que frena el proceso de «alimentación». Como si de un interruptor se tratase. En los próximos años con la aparición de nuevas y más precisas herramientas y sondas espaciales se podrá alcanzar la respuesta a estos interrogantes. Creer que este inmenso e infinito firmamento esté vacío y desprovisto de vida, es sin duda, una idea más increíble que la que exista vida en otros planetas y ello nos los muestra este cosmos, tan rico y variado que desafía nuestra comprensión de todo.

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