El éter del Universo

Astronomía sorprendente

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¿Qué ocurrirá en el futuro en el cosmos? ¿Seguirá creciendo de forma infinita o comenzara a replegarse sobre si mismo hasta colapsar? Las respuestas a estos interrogantes podrían estar en la enigmática materia oscura, que explicaría comportamientos extraños de estrellas y agujeros negros que no podemos entender por ahora. Nuevos descubrimientos apuntan ahora a que además de esta materia oscura, habría una especie de éter recubriendo el Universo.

Este es sin duda uno de los grandes interrogantes de la astrofísica. ¿Qué es la materia oscura? El Universo esta lleno de misterios y uno de ellos es esta extraña sustancia de la cual desconocemos prácticamente todo pero que resulta clave para entender el cosmos. Tenemos que remontarnos a 1933 para conocer su origen, cuando el astrónomo Fritz Zwicky se sorprendió de su descubrimiento, algo que no tenia ni pies ni cabeza. Investigaba el cúmulo de estrellas de Coma cuando se dio cuenta de que la masa del centro gravitatorio no era suficiente para mantener a las galaxias girando alrededor, estas deberían soltarse y alejarse. Pero las galaxias seguían girando, por ello, algo debía añadir gravedad al centro, algo que no se veía. Por ello, Zwicky propuso la existencia de una sustancia no luminosa, la materia oscura. Esta idea no tuvo demasiado éxito hasta que la astrónoma Vera Rubin descubrió algo parecido en 1974, en este caso estrellas que giraban en torno a agujeros negros a iguales velocidades aunque estuvieran a diferentes distancias. Los investigadores aceptaron la idea de una materia invisible que conformaba la mayor parte del Universo.

La pregunta sigue siendo, ¿de qué esta hecha? Se ha propuesto que seria un miasma compuesto de gas y polvo de estrellas muertas así como quarks o guones. La luz no incide en ella sino que la atraviesa, por ello es invisible. En los años 80 se propuso que pudiera ser materia fría, pero hasta ahora no se ha logrado saber más de este misterio. Actualmente se la conoce como WIMP (abreviatura en inglés de Partículas Masivas que Interactúan Débilmente). Estudiarla es uno de los objetivos del Colisionador de Hadrones de Francia, donde se hace impactar partículas a grandes velocidades para que estas se dividan o compongan de forma diversa, imitando las condiciones del Big Bang con la esperanza de obtener esta sustancia oscura. Pero aún no se ha logrado nada. Podría jugar un papel importante en el origen de las estrellas y del universo en su conjunto. Se ha propuesto que en determinadas circunstancias esta sustancia se acumula formando jirones de material que absorben energía y gas, conformando el germen de futuras estrellas y galaxias. Por ello, el entendimiento de esta materia misteriosa podría resolver muchas preguntas de la astrofísica.

Ahora, la ciencia da un paso más y propone la existencia de otra sustancia más, que aún carece de nombre. Analizando los ecos del Big Bang que quedan grabados en la radiación de microondas que recorre el Universo (CMB), científicos de Japón y Alemania han llegado a la conclusión de que existe un material que impregna al cosmos. Esta nueva esencia propuesta daría una pista sobre el futuro del Universo: cuanto más se extiende este, menos de esta sustancia habría, por ello el cosmos estaría condenado a crecer hasta alcanzar un límite y volver a contraerse en lo que se conoce como Big Crunch. Y lo más importante, esta nueva sustancia estaría vinculada estrechamente a la misteriosa materia oscura, pero al contrario que esta última, su reacción con los fotones haría posible que fuese vista. La comunidad científica ha recibido con moderación esta nueva noticia, ya que aún faltan muchos datos para poder confirmarla. Lo cierto es que desconocemos lo que le ocurrirá al cosmos en el futuro, pero descubrimientos como estos pueden acercarnos un poco más a este ejercicio de adivinación cosmológica.

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