El mago de Alejandría

Visionario e intrigante

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Con este título era conocida una de las personas más intrigantes y visionarias de la Antigüedad, que vivió en el siglo I después de Cristo, en plena época romana. Herón de Alejandría fue un gran inventor de docenas de aparatos que se adelantaron siglos y fueron precursores de muchos objetos y máquinas que usamos actualmente. De las obras que conocemos, nos permiten saber que aparte de inventor fue matemático, físico y también el primer escritor sobre robótica de la Historia.

Objetos mecánicos diseñados por Herón de Alejandría

Poco se sabe de su vida, ni siquiera la fecha de nacimiento ni de muerte. Pero parece que era de origen humilde, que se dedicó inicialmente a ser zapatero y luego se convirtió en ingeniero en la poderosa ciudad de Alejandría, Egipto. En esta gran urbe del mundo antiguo se encontraba la sede sapiencial de la época, la Biblioteca y el Museo, con las obras y los eruditos más prestigiosos que enseñaban a miles de jóvenes sobre todas las disciplinas. En este contexto, Herón pudo aprender y estudiar a otros grandes autores como Vitrubio o Ctesibio, también interesados en maquinarias y mecánica. Pronto comenzó a diseñar sus ingeniosos mecanismos y a ganar fama, lo llamaron el “mago” así como michanikos, el hombre mecánico.

Lamentablemente la mayoría de su obra se perdió en los avatares de la Historia, incluida la destrucción de la célebre biblioteca por incendios y coptos radicalizados. Sin embargo, gracias a diversos autores y traductores árabes conocemos varios de sus inventos y sus escritos. Fue un gran matemático y estudioso de la geometría, donde hizo sus principales aportaciones que siguen usándose. Su obra es muy extensa, aunque desconocemos si realmente son todas de él, llenas de gran brillantez que sorprenden por ser tan adelantadas a su tiempo.

  • Métrica, son un conjunto de manuscritos que versan sobre todo de matemáticas y geometría, formas, elipses o la división de figuras en partes proporcionales. Parece que tenía una función práctica. Desarrolló técnicas de cálculo de las raíces cuadradas y plantea el llamado teorema de Herón para conocer el área de un triángulo a partir de sus lados.
  • Mecánica, sobre las bases de esta disciplina y las proporciones de las figuras. Plantea toda una serie de máquinas simples.
  • Neumática, en la que analiza los principios de la hidráulica y en el que se trata por primera vez el concepto de “vacío”, como una fuente de energía y movimiento.
  • Los Autómatas, una obra de gran interés ya que es el primer tratado sobre robótica. En él postula la idea de figuras mecánicas y autorreguladas que tomarían decisiones solas, sin intervención humana. También desarrolló el proyecto de un teatro de marionetas, que se movía por un mecanismo artificial.
  • Además escribió sobre óptica en su Catóptrico, en el que plantea que la luz viaja siguiendo el camino geométricamente más corto.

¿Cuáles son los ingeniosos artilugios que diseñó? Podemos hablar de la primera máquina de vapor, desarrollada por este genio muchos siglos antes de la maquina inglesa de James Watt, llamada entonces eolipila. Consistía en un aparato con una esfera llena de agua que se hacía hervir. La esfera poseía dos tubos cortos por donde salía el vapor, haciéndolo girar. Este ingenio generó un gran impacto entre los alejandrinos ganándose su apodo de “el mago”, sin embargo nunca tuvo una función más allá que la de entretener.

Su mente prodigiosa le permitió desarrollar también un mecanismo para abrir puertas automáticamente, un dispensador de agua bendita para los templos o un carro programable controlado a partir de un sistema de cuerdas. También planteó el antecedente de las actuales jeringuillas médicas, las hélices cilíndricas, una bomba antiincendios y un cuenco de vino que se llenaba solo. Como poseedor de una mente inquieta, otro de los temas que trató fue el de las medidas y el tamaño de la Tierra, desarrollando un amplio trabajo sobre geodesia. Sus disertaciones sobre los problemas de las mediciones terrestres impresionan por su clarividencia, en una época en la que aún se creía que la Tierra era plana y bajo el dominio de los dioses.

La influencia de Arquímedes es intensa en su obra, pero llegó incluso más allá, al vislumbrar de forma arcaica las bases de la ley de acción y reacción de Newton gracias a sus experimentos con vapor de agua y la eolipila. Sin duda, Herón fue un gran visionario, un adelantado para su época y un gran genio de la Historia. Su influencia sigue vigente en muchas disciplinas y a pesar de que han pasado cientos de años de su intensa vida, su brillantez nunca se extinguirá.

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