¿Vida bajo la Antártida?

Nuevos estudios

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Según un reciente estudio, en las cuevas subterráneas de la Antártida podría haber vida desconocida de diversas especies. Esta investigación abre las puertas de un mundo que ha permanecido oculto bajo los hielos de este continente helado y que desconocemos casi por completo. Si esto fuera así, podría haber numerosas especies animales y vegetales viviendo en estos inmensos sistemas de túneles.

Volcán Erebus

El artículo publicado en la revista especializada Polar Biology, es fruto de una serie de investigaciones lideradas por la científica Ceridwen Fraser de la Australian National University. Los estudios se realizaron en las cuevas situadas bajo el monte Erebus, situado en la isla de Ross, y en el suelo de estas oquedades subterráneas tomaron muestras que resultaron muy interesantes. Obtuvieron el ADN de numerosas especies que parecen prosperar en estos túneles, desde pequeños animales a vegetales y musgos, pero también material genético de seres que desconocemos y que deberán ser descubiertos en el futuro.

El hecho de que haya vida debajo de los hielos eternos de la Antártida deja una pregunta evidente ¿cómo sobreviven a las frías temperaturas? Según Fraser, los volcanes y su actividad interna producen suficiente calor para templar las cuevas, generando unas temperaturas de unos 25°C y además están iluminadas por la luz que se filtra a través del hielo. Aparte del volcán Erebus, hay otros muchos activos a lo largo del continente y es posible que los sistemas de cuevas subglaciares tengan cientos de kilómetros de extensión o que incluso estén interconectados. Actualmente se conocen unos 15 pero cada año se descubren nuevos volcanes.

Es por ello, que se intentará impulsar la organización de expediciones para recorrer e investigar estos sistemas de túneles para descubrir a las especies que habitan en ellos. Se abren así las puertas a un mundo subterráneo que desconocemos y que puede albergar comunidades diversas y complejas. Otro ejemplo de la vida bajo la superficie estuvo en una reciente expedición australiana en la que una cámara grabó por accidente un ecosistema marino bajo los hielos de la Estacion Casey. Cuando los científicos recuperaron la cámara vieron que bajo las aguas heladas hay un exuberante lugar lleno de algas, esponjas, estrellas de mar y erizos, todo en intensos colores y con una gran variedad de especies.

Varios equipos se encuentran actualmente explorando los lagos y arroyos subterráneos, como el lago Vostok, y se han encontrado microorganismos que parecen alimentarse de piedras y sedimentos, muy diferentes de los demás organismos que habitan en la Tierra. Todo esto arroja luz sobre las posibles formas de vida que pueda haber en los planetas helados de nuestro Sistema Solar, como Encélado o Europa. La Antártida es un lugar donde constantemente se hacen estudios para aprovechar sus excepcionales condiciones ambientales y su pureza que la convierten en un registro histórico de nuestro planeta. Glaciólogos y científicos estudian el hielo, haciendo prospecciones profundas para obtener muestras de épocas de hace miles de años, cuyos sedimentos nos proporcionan datos de los cambios climáticos que ha soportado la Tierra desde épocas muy antiguas.

 

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